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Le Goéland cendré est un goéland de petite taille (39 à 42 cm de longueur pour une envergure de 108 à 119 cm et une masse de 335 à 450 g).

Il se distingue de beaucoup d'autres espèces de goélands (le Goéland argenté ou le Goéland leucophée, entre autres) par l'absence de tache rouge sur le bec. Celui-ci, entièrement jaune verdâtre, présente en outre une étroite barre sombre en hiver.

En plumage nuptial, l'adulte a le manteau et une grande partie des ailes gris cendré bleuâtre, la tête, le cou, le dessous du corps et la queue blancs, tandis que les cercles orbitaux sont rouges. Les rémiges primaires sont en partie noires avec la base grise et une tache blanche vers leur extrémité, les secondaires grises à pointe blanche. La mue complète s'effectue de juin à octobre. L'oiseau présente alors son plumage inter-nuptial avec des stries gris brun sur la tête et le cou. Une mue partielle se produit de mars à mai.

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